El róver Perseverance de la NASA capta el primer sonido de un remolino de polvo en Marte

Se trata de unos 10 segundos en los que no solo se escuchan estruendosas ráfagas de viento de hasta 40 km/h, sino también el repiqueteo de cientos de partículas de polvo contra el róver Perseverance. Los científicos publicaron este martes (13.12.2022) el primer audio de este tipo.

Según los investigadores, el sonido es muy similar al de los remolinos de polvo en la Tierra, aunque más silencioso, ya que la delgada atmósfera de Marte hace que los sonidos sean más apagados y el viento menos fuerte.

Según Naomi Murdoch, de la Universidad de Toulouse, autora principal del estudio que se publica en Nature Communications, el año pasado el remolino de polvo pasó rápidamente por encima de Perseverance, de ahí la corta duración del audio. Al mismo tiempo, la cámara de navegación del rover estacionado captaba imágenes, mientras que su instrumento de vigilancia meteorológica recogía datos.

“Persy lo pilló con las manos en la masa”, afirma Germán Martínez, coautor del estudio, del Lunar and Planetary Institute de Houston.

Diablos de polvo

Fotografiados durante décadas en Marte, pero nunca oídos hasta ahora, los diablos de polvo (como se conocen en inglés) son comunes en el planeta rojo. Éste se situaba en la media: al menos 118 metros de altura y 25 metros de diámetro, y se desplazaba a 5 metros por segundo.

Según Murdoch, que ayudó a construirlo, el micrófono captó 308 pitidos de polvo a su paso.

Una posibilidad entre 200

Dado que el micrófono de la SuperCam del róver se enciende durante menos de tres minutos cada pocos días, Murdoch dijo que fue “sin duda una suerte” que el remolino de polvo apareciera cuando lo hizo el 27 de septiembre de 2021. Calcula que solo había una posibilidad entre 200 de captar el audio del remolino de polvo.

De los 84 minutos recogidos en su primer año, “solo hay una grabación del remolino de polvo”, escribió en un correo electrónico desde Francia.

Este mismo micrófono en el mástil de Perseverance proporcionó los primeros sonidos de Marte –a saber, el viento marciano– poco después de que el róver aterrizara en febrero de 2021. A continuación, se escuchó la conducción del vehículo y el vuelo de su helicóptero acompañante, el pequeño Ingenuity, así como el crepitar de los láseres del vehículo, la principal razón de ser del micrófono.

Valiosos datos acústicos

Estas grabaciones permiten a los científicos estudiar el viento marciano, la turbulencia atmosférica y ahora el movimiento del polvo como nunca antes, dijo Murdoch. Los resultados “demuestran lo valiosos que pueden ser los datos acústicos en la exploración espacial”.

Al acecho de rocas que puedan contener indicios de antigua vida microbiana, Perseverance ha recogido hasta ahora 18 muestras en el cráter Jezero, antaño escenario de un delta fluvial. La NASA tiene previsto devolver estas muestras a la Tierra dentro de una década. El helicóptero Ingenuity ha realizado 36 vuelos, el más largo de los cuales duró casi tres minutos.